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Deux scientifiques ont remporté le prix Nobel de médecine pour le traitement du cancer

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Deux scientifiques ont reçu le prix Nobel de médecine en 2018 pour une méthode d’exploitation du système immunitaire dans la lutte contre le cancer.

James P. Allison du MD Anderson Cancer Center au Texas et Tasuku Honjo de l’Université de Kyoto au Japon ont découvert indépendamment que certaines protéines peuvent agir comme freins sur le système immunitaire. Lorsque ces freins sont levés, les cellules immunitaires attaquent le cancer comme s’il s’agissait d’un envahisseur étranger. Cette approche est techniquement connue sous le nom d' »inhibition du point de contrôle immunitaire ».

Dans les années 1980, les scientifiques ont découvert une partie importante du système immunitaire connue sous le nom de récepteurs des lymphocytes T, qui se lient aux envahisseurs étrangers dans le corps, comme les bactéries ou les virus. Lorsque les lymphocytes T reconnaissent quelque chose d’étranger, ils aident à activer les défenses de l’organisme.

Une protéine appelée CTLA-4 agit comme un frein sur une cellule T, bloquant ainsi son action. Lors d’une expérience clé en 1994 à l’Université de Californie à Berkeley, Allison a découvert comment lever ce frein chez la souris. « Les résultats ont été spectaculaires », selon l’annonce du prix Nobel. En renforçant ainsi le système immunitaire des animaux, ils ont été guéris du cancer.

Plus d’une décennie plus tard, en 2010, des essais cliniques ont démontré que cette approche pourrait fonctionner chez les personnes atteintes de mélanome métastatique, une forme grave de cancer de la peau. « Chez plusieurs patients, les signes d’un cancer résiduel ont disparu, selon l’annonce. « Des résultats aussi remarquables n’avaient jamais été vus auparavant dans ce groupe de patients. »

En 1992, Honjo a découvert une protéine différente sur les lymphocytes T, connue sous le nom de PD-1, et a découvert plus tard qu’elle agit aussi comme un frein sur la cellule. Dans une étude clé réalisée en 2005, il a montré que le cancer ne s’est pas propagé chez les souris dépourvues de la protéine PD-1.

Au cours des dernières années, les chercheurs ont combiné des thérapies pour desserrer les freins CTLA-4 et PD-1. Dans une vaste étude publiée l’an dernier dans le New England Journal of Medicine, des patients atteints d’un mélanome avancé non traité ont reçu une combinaison de nivolumab (qui cible PD-1) et d’ipilimumab (qui cible CTLA-4). Après trois ans de double traitement, 58 % des patients avaient survécu, comparativement à 52 % qui avaient reçu du nivolumab seul et 34 % qui n’avaient reçu que l’ipilimumab.

Lors de la cérémonie de remise des prix à Stockholm lundi matin, les lauréats ont déclaré que Honjo avait été joint par téléphone plus tôt dans la journée, mais qu’Allison n’avait pas encore été informée.

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