Pourquoi personne ne peut surpasser Messi, Federer et Bolt

Lorsque Novak Djokovic a battu Kei Nishikori en finale de l’US Open le mois dernier, il a assuré la survie de la statistique la plus sinistre du sport moderne. Aucun homme né après 1988 n’a remporté un titre en tournois du Grand Chelem en simple. Jusqu’à l’année dernière, il n’y en avait pas non plus un seul qui avait remporté une finale de l’ATP (le prochain tournoi de prestige en moins).

L’existence de cette génération fantôme bafoue toute logique. Les rigueurs biomécaniques du tennis devraient punir l’âge comme peu d’autres sports. Le raffinement d’année en année de ses célèbres serres devrait élever les standards techniques au fil du temps. Et pourtant, la cohorte qui a 30 ans ou moins n’a pas de réponse à donner à ses aînés.

Ce déclin générationnel a un gradient plus faible dans d’autres sports, mais il est là. Lionel Messi et Cristiano Ronaldo n’ont pas d’héritiers dignes de ce nom dans leur lutte Hannibal-Scipio pour la gloire du football de tous les temps. Le record du monde au 100 mètres sprint masculin tombait plusieurs fois par an : Les 9,58 secondes d’Usain Bolt durent depuis presque une décennie. Il ne semble pas non plus y avoir beaucoup de talents transcendantaux dans l’incubation, comme le cartel Messi-Federer-Bolt était connu des amateurs de sport attentifs bien avant sa percée formelle.

Il est difficile d’accepter que nous ayons vécu une époque de sport d’une qualité irréprochable et que nous vivions des temps plus sombres, tant l’idée de l’histoire comme progrès linéaire est résiliente. Bien qu’elle se limite au sport, cette idée est une naïveté inoffensive. Cependant, s’il saigne dans le monde réel, il crée l’attente d’une amélioration continue de la vie matérielle. Quand ce sera fini, regarde autour de toi pour les retombées.

La colère du jour vient d’une sorte d’innocence. Il suppose que le progrès est l’ordre naturel des choses – pas seulement la façon dont le monde devrait être, mais la façon dont il a été la plupart du temps. Ainsi, lorsque nous nous retrouvons à louer à l’âge où nos parents ont acheté une maison, ou coincés dans une ville industrielle qui a atteint son apogée il y a deux générations, nous pensons qu’il se passe quelque chose d’anormal. De là, c’est un petit pas vers la conclusion que nos dirigeants vénales ont bloqué le fonctionnement normal de l’histoire. Jetez-les et la machine reprendra ses mises à niveau progressives. Le millénaire de la gauche et le réactionnaire d’âge moyen considèrent tous deux le passé comme une base à partir de laquelle il ne doit y avoir, sinon une amélioration constante, sinon aucun dérapage du tout.

Comme c’est moderne. Une vie de paix et de richesse depuis 1945 nous a laissé cette vision ensoleillée du fonctionnement de l’histoire. La vue à plus long terme l’expose. Il y a la petite affaire des quelques milliers d’années de torpeur civilisationnelle qui ont suivi la chute de Rome. En Europe, au moins, il valait mieux être né en 1850 qu’en 1900. Le progrès est sporadique et réversible. Que nous soyons nés dans une période d’émerveillement ou dans une période de fiasco est une question de hasard cosmique.

Voir le progrès comme la valeur par défaut ne nous rend pas seulement hypersensibles à la régression. Elle nous fait percevoir une régression quand elle n’est pas là. Les améliorations qui changent la vie – vaccins, téléphones intelligents – sont mises en banque comme des cadeaux. C’est notre dû du temps qui passe. Seules les détériorations sont comptées. Il en résulte un sentiment de déclin qui ne résiste pas à l’examen minutieux. Tout bien considéré, et pas seulement certains, qui préférerait être né en 1950 plutôt qu’en 1980 ?

Malgré son désir d’être utile, le sport est le meilleur en tant que sport. En de rares occasions, il a une leçon pour le monde entier. Maintenant, c’est peut-être l’un d’entre eux. Tous les gains accumulés en conditionnement physique, en savoir-faire technique et en données de performance n’ont pas réussi à faire de Stanislas Wawrinka, et encore moins d’un Djokovic, l’un des innombrables garçons joueurs de tennis nés après 1988. Le football et l’athlétisme ont connu leurs propres rendements décroissants. Et c’est le sport : un monde discret de règles fixes et de variables limitées. Combien plus difficile de parvenir à une amélioration constante dans le désordre de la vie réelle ?

La leçon est la fragilité du progrès et la nécessité de le savourer tant qu’il dure. Ce n’est pas seulement dans le sport que nous avons tenu un âge d’or pour acquis jusqu’à ce qu’il commence à prendre fin.

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